אורות הצפון

  • בחר גודל טקסט A A

למי שלא מכיר, אורות הצפון (מה שמכונה גם אורורה בוראליס, או הזוהר הצפוני) הם למעשה פסי אור בצבעים מתחלפים אשר מופיעים מדי פעם בשמי האזורים הצפוניים. האמת היא שזאת הגדרה די יבשה – אורות הצפון הם בין הדברים המרשימים ביותר שיש לאלסקה להציע, ואני לא חושב שיהיה מוגזם להגיד שצפייה בתצוגה איכותית באמת שלהם היא לא רק צפיה בתופעת טבע מדהימה אלא גם חוויה פילוסופית וכמעט דתית (ותאמינו לי, זה לא שיש לי איזשהיא נטייה לרוחניקיות בחיי היומיום). הרבה אנשים באים לאלסקה מתוך תקווה לראות את האורות המסתוריים האלו, אבל איך ואיפה רואים אותם זה כבר סיפור בפני עצמו.

במובנים פיזיקליים, התופעה נגרמת כשאנרגיה סולארית מהשמש נמשכת לקטבים של כדור הארץ וגורמת לתגובות של גזים באטמוספירה. כל גז יוצר צבע אחר, והכל ביחד יוצר מעין "ווילונות" של אור שנעים בשמיים. האינטנסיביות של התצוגות תלויה בעוצמת הקרינה מהשמש, והתצוגות האינטנסיביות ביותר מופיעות משהו כמו שלושה-ארבעה ימים אחרי התרחשות של "סופות סולאריות" על השמש (אין לי מושג מה זה בדיוק, אבל זה נשמע חם). מכיוון שהתופעה לא תלויה בכדור הארץ אלא בשמש, היא יכולה להתרחש בכל רגע נתון – ביום או בלילה, בקיץ או בחורף. מה שכן תלוי בכדור הארץ היא העובדה שאת האורות ניתן לראות רק בשעות החושך, ורק בשעה שהשמיים נקיים מעננים. ברוב חלקי אלסקה אין ממש חושך בין מאי ליולי, ככה שאין מה לצפות לראות את האורות בתקופה הזאת. החל מאמצע אוגוסט אפשר להתחיל להרים את הראש ולחפש, והסיכוי הולך וגדל ככל ששעות החושך הולכות ומתרבות. העונה הטובה ביותר לצפיה באורות היא האביב (בסביבות מרץ), תקופה שבה עדיין יש מספיק שעות חושך, הטמפרטורות כבר לא נמוכות במיוחד, ויש סיכוי טוב ללילה נקי מעננים. למרבה הצער, עונת התיירות מתחילה רק חודשיים מאוחר יותר.

האנרגיה הסולארית נמשכת לקטבים המגנטיים של כדור הארץ, ולא לקטבים הגיאוגרפיים. הקוטב המגנטי הצפוני נמצא איפשהוא בצפון קנדה, מה שיוצר נטייה של הזוהר הצפוני להופיע בעיקר באזורים הצפוניים של אלסקה וקנדה. זאת הסיבה שהאזור שמסביב לעיר פיירבנקס נחשב לאחד האזורים הטובים בעולם לצפיה באורות. לא רחוק מפיירבנקס יש כמה מעיינות חמים, שהידוע שבהם הוא Chena Hot Springs – אם אתם שם בספטמבר והלילה אכן נקי מעננים, יש לכם סיכוי לא רע לתפוס תצוגה של האורות (דרך אגב, היפנים מאמינים שילד שנוצר תחת אורות הצפון יזכה למזל בחיים. לא בטוח שתראו את אורות הצפון אם תהיו באזור בספטמבר, אבל סביר מאוד שתפגשו הרבה זוגות יפניים בירח דבש). מהאזורים הדרומיים יותר של אלסקה רואים בדר"כ תצוגות חלשות יותר, או תצוגות נמוכות מעל האופק – למרות שתמיד יש יוצאים מין הכלל.

לא במפתיע, באוניברסיטה של פיירבנקס נמצא גם מכון מחקר מהמובילים בעולם לחקר הזוהר הצפוני. פעילות האורות יכולה להזיק ללווינים ולאמצעי תקשורת אחרים, ולכן המחקר זוכה למימון מסיבי. המכון מפיק תחזית לטווח ארוך בתחילת השנה על בסיס זמנים בהם אזורים פעילים של השמש מופנים אל כדור הארץ, ותחזית לטווח קצר המכילה נתונים נוספים אותם אנשים רגילים מתקשים להבין (רוח סולארית, צפיפות חלקיקית ודברים בסגנון). בקישור המצורף תוכלו לראות את התחזית לימים הקרובים – רק אל תשכחו שפעילות של הזוהר הצפוני היא רק חלק מהעסק, וכדי לראות את התצוגה צריך גם מזל עם העננים.

UAF Geophysical Institute – תחזית פעילות של אורות הצפון מאת המכון הגיאופיזי של אוניברסיטת פיירבנקס.